藍色起源與維珍銀河的太空競賽

近期貝佐斯創辦的#藍色起源 (Blue Origin) 與布蘭森創立的 #維珍銀河 (Virgin Galactic),開始了一系列送億萬富翁上太空的競賽,他們都是亞軌道飛行,維珍銀河全程90分鐘,二藍色起源則是依靠發射火箭並最終靠降落傘落地,大概全程10分鐘,不管是哪一種,都可以讓你短暫體驗失重。
 
但我好奇:難道以前沒有人付費到外太空嗎?

第一個付費到太空旅行的人

早在2001年,就有了全世界第一個付費體驗太空旅行的人。
 
這個人是 Dennis Tito,他是一個商人、一個富豪,生於美國人,生於1940年,他於2001年的時候完成了他20歲開始的夢想,那時候他已經60歲了,為了這次的飛行,他從2000年開始進行訓練。
 
旅程的時間從2001/4/28火箭起飛,到2001/5/6重返地球,時程總共歷經8天,其中在外太空中的國際太空站 (International Space Station) 待了整整六天,其中總共環繞了地球128次,總計花費2000萬美元。
 
Dennis Tito 重返地球後,曾經說:
The best experience of my whole lift, those eight days.
 
他認為這是他人生中最後美好的八天,而且因為他認為他在國際太空站是在做實驗,因此他不願被稱呼是「太空旅行的人」。

什麼是太空國際站 (International Space Station)

我這個人對於太空一點都不理解,我很好奇,究竟什麼是「國際太空站」?
 
國際太空站,原文是International Space Station,簡稱為ISS,是一個在近地球軌道上運行的科技研究設施,是人類歷史上第九個載人的太空站。
 
國際他空戰最多可以承載七名成員(長時間),直到2009年,#總共有7個付費太空旅行的人抵達。
 
我的理解大概就是「一個在外太空的實驗中心」,也就是太空人員抵達了外太空後,需要有一個地方可以做實驗,國際太空之就是這個可以做實驗的地方。

到外太空要搭什麼工具呢?

答案是「Soyuz」,中文翻譯為「聯盟號」,是蘇聯研製四三代載人飛船,也是往返國際太空站的唯一途徑。而這個載人太空飛行的計畫成為「聯盟計畫」。(因為「Soyze」在俄文中「union」的意思)
 
事實上,在美國尚未研發出可以載人的太空船之前,美國曾支付俄國龐大的費用,讓美國太空人可以達成聯盟號往來太空軌道上的國際太空站。這一段關係,在美國SpaceX 的載人太空船與2020年5月底成功發射後,畫下了句點。

讓富翁可以去外太空的幕後推進者是誰?

這下子我更好奇了,為什麼有人可以付費上外太空?關於原因的資料的非常少,我猜測是因為是蘇聯的關係,但是我仍然找到了2000年的一則新聞。
 
新聞上說,在2000年11月,俄羅斯決定將在2001年(也就是隔年)銷毀了使用14年的和平號太空站(是的,太空站是可以有很多座的,和平號是其中一座),理由是因為和平號繼續在軌道飛行的成本太高了,而且非常危險。
 
這樣的說法其實是有來由的,我單獨了解了 #和平號太空站 之後,發現他服役的期間,總共有2,000處的故障,而其中1,000處故障一直沒有辦法好好排除,這其中包含了一場火災、一場撞擊,這兩個重大的事故中,太空人幾乎都要選擇了疏散逃生飛船了。
 
因此,的確是有必要讓他退役。
 
可是有一家公司「MirCorp」可不這麼想,它是誰?他是一個美國和俄羅斯合資的私人公司,製造和平號的Energia公司擁有MirCoorp的部分股權。(事實上,和平號的英文是Mir,也就是和平、世界的意思)
 
MirCorp建議,可以在和平號停止使用後,建造一個由人控告的航天飛船,收費載人在太空軌道上飛行(就是付費太空旅行啦),但是俄國政府一直沒有答應。
 
不過,MirCorp卻收了Dennis Tito 2000萬美元。沒錯!第一個付費飛行就是這麼難得,當初Dennis去做太空訓練的時候,還沒阻止,因為這個想法實在是太荒謬了。
 
這2000萬美元原本打算是拿來修復和平號,結果在Dennis Tito 2001年4月出發前俄羅斯決定墜毀和平號,那時候是3001年3月。
 
因此,後來,Dennis並沒有到原本的和平號,而是抵達了國際太空站。而國際太空站也取代了原先和平號的所有任務。
 
我真的是覺得這段故事太有趣了,我仔細研究了前前後後去國際太空站的7個付費旅客,的確都是由MiCorp送去的。

究竟上太空的魅力是什麼?

我好奇,上太空除了是富翁的競賽之外,是否有其他的可能性。
 
有一個名詞為「總觀效應 (Overview Effect)」,他是1987年 Frank White提出來的,他訪問了眾多的宇航員(好啦,宇航員全世界也沒有太多個XD),他發現,因為航行太空時,對於這個世界的認知會有全然的不一樣。
 
你會發現,你在地球所在意的紛爭、邊界任何問題,從太空來看,竟然是這麼的細微甚至是不可測。很多太空人卸任後,會開始推廣保護環境、甚至發展了自己的思想。
 
這就是讓人愛上太空的原因。

延伸閱讀:

  • 本次華爾街日報導讀原文:《維珍銀河真的是一家太空公司嗎?》(連結
  • Co-host – Sandy’s recruitment note 的即時筆記(連結
  • 華爾街日報導讀二班團員Harper旁聽心得 – 《“今天帶你上太空“- WSJ Reading》(連結

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